China: más ladrido que mordisco

JAMES RICKARDS
06 de Mayo 2020

He hecho muchas visitas a China en los últimos treinta años y he tenido cuidado de ir más allá de Beijing (la capital política) y Shanghai (la capital financiera) en estos viajes.

Mis visitas han incluido Chongqing, Wuhan (el origen del brote de coronavirus), Xian, Nanjing, nuevos sitios de construcción para visitar “ciudades fantasmas” y viajes al campo agrario.

Mis viajes incluyeron reuniones con funcionarios del gobierno y del Partido Comunista y numerosas conversaciones con los chinos de todos los días.

En resumen, mi experiencia con China va mucho más allá de los medios de comunicación y los parlantes. En mis extensos viajes alrededor del mundo, siempre he encontrado que las visitas y conversaciones de primera mano proporcionan ideas que ninguna cantidad de análisis experto puede proporcionar.

Estos viajes se han complementado con la lectura de una gran cantidad de libros sobre la historia, la cultura y la política de China desde el año 3.000 AC hasta el presente. Este trasfondo me da una perspectiva mucho más amplia sobre los desarrollos actuales en China.

Un análisis objetivo de China debe comenzar con sus enormes fortalezas. China tiene el tercer territorio más grande del mundo, con la población más grande del mundo (aunque pronto será superado por India).

China también tiene el quinto arsenal nuclear más grande del mundo con 280 cabezas nucleares, casi lo mismo que el Reino Unido y Francia, pero muy por detrás de Rusia (6.490) y los Estados Unidos (6.450). China es el mayor productor de oro del mundo con alrededor de 500 toneladas métricas por año.

Su economía es la segunda economía más grande del mundo, solo por detrás de las reservas de divisas extranjeras de China (incluido el oro) que son las más grandes del mundo.

Por estas diversas medidas de población, territorio, fuerza militar y producción económica, China es claramente una superpotencia global y la presencia dominante en el este de Asia.

Sin embargo, estas estadísticas de gran éxito esconden tanto como revelan.

El ingreso per cápita de China es de solo $ 11,000 por persona en comparación con el ingreso per cápita de $ 65,000 en los Estados Unidos. Dicho de otra manera, EE. UU. Es solo un 38% más rico que China en términos brutos, pero es 500% más rico que China en términos per cápita (por supuesto, las consecuencias económicas masivas del coronavirus tendrán un impacto).

El ejército de China se está volviendo más fuerte y más sofisticado, pero aún no tiene comparación con el ejército de los Estados Unidos cuando se trata de portaaviones, ojivas nucleares, submarinos, aviones de combate y bombarderos estratégicos.

Lo que es más importante, con un PIB per cápita de $ 11,000, China está atrapada directamente en la “trampa del ingreso medio” según lo definido por los economistas del desarrollo.

El camino de bajos ingresos (alrededor de $ 5,000 per cápita) a ingresos medios (alrededor de $ 10,000 per cápita) es bastante sencillo y en su mayoría implica una reducción de la corrupción, la inversión extranjera directa y la migración del campo a las ciudades para buscar trabajos de estilo asambleario.

El camino de ingresos medios a ingresos altos (alrededor de $ 20,000 per cápita) es mucho más difícil e implica la creación y el despliegue de alta tecnología y la fabricación de bienes de alto valor agregado.

Entre las economías en desarrollo (excluidos los productores de petróleo), solo Taiwán, Hong Kong, Singapur y Corea del Sur han hecho esta transición con éxito desde la Segunda Guerra Mundial. Todas las demás economías en desarrollo en América Latina, África, Asia meridional y Oriente Medio, incluidos gigantes como Brasil y Turquía, permanecen atrapados en las filas de ingresos medios.

China sigue dependiendo de trabajos de estilo asambleario y no ha mostrado ninguna promesa de irrumpir en las filas de altos ingresos.

Para escapar de la trampa de ingresos medios se requiere más que mano de obra barata e inversión en infraestructura. Requiere tecnología aplicada para producir productos de alto valor agregado. Esto explica por qué China se ha centrado tanto en robar propiedad intelectual de Estados Unidos.

China no ha mostrado mucha capacidad para desarrollar alta tecnología por sí sola, pero ha sido bastante efectiva para robar dicha tecnología de socios comerciales y aplicarla a través de su propio sistema de empresas estatales y “campeones nacionales” como Huawei en las telecomunicaciones sector.

Pero ahora Estados Unidos y otros países están tomando medidas enérgicas contra el robo de tecnología de China y China no puede generar la tecnología necesaria a través de su propia I + D.

En resumen, y a pesar del enorme crecimiento anual en los últimos veinte años, China sigue siendo fundamentalmente un país pobre con una capacidad limitada para mejorar el bienestar de sus ciudadanos mucho más allá de lo que ya se ha logrado.

Y eso tiene serias implicaciones para el liderazgo de China …

La economía de China no se trata solo de proporcionar empleos, bienes y servicios. Se trata de la supervivencia del régimen para un partido comunista chino que enfrenta una crisis existencial si no cumple.

Es un régimen ilegítimo que permanecerá en el poder solo mientras proporcione empleos y un nivel de vida en aumento para el pueblo chino. El imperativo primordial del liderazgo chino es evitar los disturbios sociales.

Si la máquina de trabajo de China se detiene, como lo hizo durante el brote de coronavirus, Beijing teme que puedan surgir disturbios populares en una escala potencialmente mucho mayor que las protestas de la Plaza Tiananmen de 1989. Esta es una amenaza existencial para el poder comunista.

El presidente Xi Jinping podría perder rápidamente lo que los chinos llaman “El mandato del cielo”.

Es un término que describe la buena voluntad intangible y el apoyo popular que necesitan los emperadores para gobernar China durante los últimos 3.000 años. Si se pierde El Mandato del Cielo, un gobernante puede caer rápidamente.

Incluso antes de la crisis, China ha tenido serios problemas económicos estructurales que finalmente se están poniendo al día.

China está tan endeudada que ahora está en el punto en que más deuda no produce crecimiento. Agregar deuda adicional hoy desacelera la economía y pone en duda la capacidad de China de pagar su deuda existente.

Mientras tanto, el crecimiento real de China año tras año cayó un 6,8% en el primer trimestre.

Además de la desaceleración de la pandemia, China enfrenta un sistema bancario insolvente y una burbuja inmobiliaria.

Hasta la mitad de la inversión de China es un desperdicio completo. Produce trabajos y utiliza insumos como cemento, acero, cobre y vidrio. Pero el producto terminado, ya sea una ciudad, estación de tren o estadio deportivo, a menudo es un elefante blanco que permanecerá sin usar. El paisaje chino está plagado de “ciudades fantasmas” que han resultado de la inversión desperdiciada y el modelo de desarrollo defectuoso de China.

El crecimiento chino se ha reportado en los últimos años como 6.5-10%, pero en realidad está más cerca del 5% o menos una vez que se realiza un ajuste por el desperdicio. De nuevo, eso fue antes de la crisis.

Esencialmente, China se encuentra en una situación de dilema sin una buena salida. China ha impulsado el crecimiento durante los últimos ocho años con crédito excesivo, inversión de infraestructura desperdiciada y esquemas de Ponzi.

El liderazgo chino lo sabe, pero tuvieron que mantener la máquina de crecimiento en marcha para crear empleos para millones de migrantes que vienen del campo a la ciudad y mantener empleos para los millones que ya están en las ciudades.

Las dos formas de deshacerse de la deuda son la deflación (que da lugar a cancelaciones, quiebras y desempleo) o la inflación (que da como resultado el robo del poder adquisitivo, similar a un aumento de impuestos).

Ambas alternativas son inaceptables para los comunistas porque carecen de la legitimidad política para soportar el desempleo o la inflación. Cualquiera de las políticas causaría disturbios sociales y desataría el potencial revolucionario.

La pregunta es, ¿China perseguirá una postura agresiva contra los Estados Unidos para distraer a la gente?

China no quiere la guerra en este momento. Pero desviar la atención de la gente de los problemas domésticos hacia un enemigo extranjero es un viejo truco que los líderes usan para unir a la gente en tiempos de incertidumbre.

Si el liderazgo de China decide que el riesgo de perder legitimidad en el país supera el riesgo de conflicto con los Estados Unidos, la probabilidad de guerra aumenta dramáticamente.

No estoy haciendo una predicción específica, pero las guerras han comenzado de nuevo menos. Este es un momento muy peligroso.

Saludos,

Jim Rickards