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Por Haley Zaremba – 18 de marzo de 2020

No todas las noticias de esta semana son pesimistas. Primero, se informó que el coronavirus en realidad está salvando vidas en China gracias a la dramática caída en los niveles de contaminación mortal debido a que las industrias del país han sido cerradas. Ahora, un científico de Nueva Jersey dice que ha logrado un gran avance que nos acerca un paso más al santo grial de la energía limpia.

La fusión nuclear se ha promocionado durante mucho tiempo como una solución de plata para el cambio climático, con su producción de energía enormemente eficiente y libre de emisiones, sin ninguno de los desechos radiactivos que la fisión nuclear nos deja enfrentar durante cientos de miles de años. A diferencia de la fisión nuclear, que requiere fuentes de combustible radiactivo como el uranio enriquecido, la fusión nuclear se puede llevar a cabo utilizando solo hidrógeno como combustible, que es lo que ocurre naturalmente en el sol las 24 horas del día.

Esta semana, se supo que un investigador de Nueva Jersey tuvo “un gran avance en la fusión nuclear mientras ayudaba a su hijo con un proyecto científico”. Popular Mechanics informó que “se dio cuenta de que podía explorar qué tipos de imanes permanentes podrían ser lo suficientemente potentes y estables como para formar parte de un concepto de reactor de fusión llamado estellarador”.

Un estellarador es similar a un tokamak, el acelerador de partículas compartido de rosquilla más conocido que se emplea en varios experimentos de fusión nuclear de alto perfil, incluido el ITER (Reactor Termonuclear Experimental Internacional) de Francia. Como un tokamak, el stellarator debe ejecutarse a temperaturas inmensamente altas para simular la superficie del sol y facilitar la fusión nuclear. Esto los hace extremadamente intensivos en energía, caros y un poco impredecibles. “La estabilidad de estos generadores depende del azar, basada en un campo magnético cuidadosamente administrado”. dice Popular Mechanics: “El plasma en movimiento extremadamente caliente termina corroyendo los materiales que lo contienen, y estos pequeños cambios pueden bajar la temperatura y arrojar el reactor de fusión fuera de la zona de generación de energía. Aquí es donde los imanes permanentes podrían cambiar el panorama del diseño del reactor de plasma “.

Pero el investigador Michael Zarnstorff, del Centro de Investigación de Física de Plasma Max Planck-Princeton, dice que puede haber encontrado una solución a algunos de estos desafíos mediante el uso de imanes permanentes. Ese avance ahora ha llevado a un estudio en profundidad con otros tres investigadores para alcanzar un diseño de imán permanente detallado en un documento que los investigadores publicaron en la revista científica Nature el viernes. El documento deja en claro cuán impactantes creen estos científicos que su investigación es a través de su descarado título: ” Una receta de fusión simple “.

El núcleo de esa receta es el mencionado imán permanente, que Popular Mechanics define como un imán “cuya carga magnética proviene de la composición química del material en sí, como la interacción entre electrones individuales”. El artículo continúa: “Esto es diferente de algo así como un electroimán, ya sea un electroimán de alambre de cobre o el campo magnético generado por la Tierra. Si los comportamientos o conjuntos generan fuerza magnética, es un imán temporal. Estos imanes no pueden generar el flujo de plasma requerido dentro de un stellarator, pero los investigadores dicen que pueden dar forma al curso del plasma y ayudar a controlarlo ”.

Este avance es solo el último en varios avances para la tecnología de fusión nuclear en el último año. En julio pasado, ITER anunció que alcanzarían el primer plasma en su tokamak para el año 2025. Luego, menos de un mes después, el Laboratorio Nacional de Oak Ridge informó que su implementación de IA y supercomputación podría ampliar con éxito la fusión nuclear y el manejo del plasma. Avancemos rápidamente hasta octubre del año pasado, cuando el Experimento de Revestimiento de Plasma (PLX) del Laboratorio Nacional de Los Alamos anunció un combo futurista de pistolas de plasma, imanes y láseres para un enfoque híbrido que podría lograr la fusión dentro del año. Y luego, en febrero, la startup australiana HB11 comenzó a patentar su propia tecnología láser para fusión nuclear en todo el mundo.

Ya sea que se trate de imanes, láseres o pistolas de plasma que nos llevan allí, la fusión nuclear comercial está más cerca de la realidad que nunca y, una vez logrado, casi nada volverá a ser lo mismo.

Por Haley Zaremba