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Por Irina Slav – 10 de marzo de 2020

Exceso de producción, demanda deprimida y precios débiles: Esto resume el mercado del gas natural en este momento, incluso mejor de lo que resume el mercado del petróleo. Desafortunadamente, con el brote de coronavirus de China en camino de convertirse en global, las cosas para el gas pueden empeorar antes de mejorar. Y mientras el petróleo está sufriendo, al menos tiene un cartel para intentar equilibrar las cosas. El gas no lo hace, lo que lo pone en una desventaja aún mayor.

El exceso de oferta mundial de gas natural no es nada nuevo. Una combinación de nueva capacidad de GNL y gasoductos e inviernos más suaves en algunas partes del mundo se combinó para llevar al mercado a una sobreoferta que persiste hasta la fecha. Sin embargo, la demanda ha empeorado gracias al brote que algunos ya están llamando pandemia en ciernes. Como resultado, los precios del gas en Europa, Asia y Estados Unidos están cayendo.

En Europa, el índice de referencia ha perdido un 27 por ciento desde el comienzo del año después de perder cerca del 50 por ciento el año pasado. En los Estados Unidos, los precios de futuros de Henry Hub están actualmente por debajo de $ 2 por millón de unidades térmicas británicas hasta julio, cuando el precio de futuros supera los $ 2 por mmBtu. Según Richard Soultanian, presidente de la consultora energética NUS Consulting Group, los precios en los EE. UU. Podrían debilitarse aún más, a $ 1.50- $ 1.60 para contratos de casi un mes, antes de que comiencen a mejorar más adelante en el año.

¿Qué podría ayudar a los precios del gas? Europa está llena de gas hasta las agallas. Asi es Asia. La Administración de Información de Energía ha pronosticado que los inventarios de gas de EE. UU. Alcanzarán un récord a finales de este año, a 1.935 billones de pies cúbicos, lo que sería un 12 por ciento por encima del promedio de cinco años. La producción no muestra signos de desaceleración, principalmente porque gran parte del gas producido en los Estados Unidos es gas asociado de pozos de petróleo en el parche de esquisto bituminoso. Parece que no hay forma de subir los precios, y esto significa más dolor para algunos productores de gas, especialmente para las empresas de upstream de juego puro en los EE. UU.

Un informe reciente del proveedor de datos de energía Enverus “Rockies and Bakken in Focus” dice que muchos productores activos en las dos áreas de esquisto tienen precios de producción considerablemente más altos que los precios de referencia, algunos más de $ 3 por mmBtu. Esto huele a bancarrota a menos que las cosas cambien rápidamente, después de que los precios del gas del año pasado cayeron varias veces en territorio negativo —El punto de referencia del centro Waha una vez bajó a $ 4,63 por mmBtu negativo debido a la falta de capacidad de transporte y almacenamiento.

El problema del transporte persiste, aunque se está recibiendo ayuda en forma del gasoducto de la autopista Permian que Kinder Morgan recibió autorización para construir a principios de este mes. La tubería transportará 2 mil millones de pies cúbicos de gas al día al área de Houston. Sin embargo, no cambiará la demanda y la demanda interna de gas en los Estados Unidos está saturada. Como dijo un analista a Bloomberg, el mundo necesita más capacidad de generación de energía a gas para que los precios del gas se recuperen.

“Los precios a nivel mundial están convergiendo y hasta que haya un bote de nueva generación construido a nivel nacional y en el extranjero, simplemente no hay mucho espacio en el mercado” Campbell Faulkner, analista jefe de datos de OTC Global Holdings, dijo a principios de este mes.

Sin embargo, la demanda podría recuperarse antes, al menos en algunas partes del mundo y en particular en los EE. UU., Según Soultanian de NUS Consulting Group.
Él espera que el aumento del consumo de electricidad durante la temporada de verano proporcione cierto alivio a los precios del gas en los Estados Unidos, al igual que las exportaciones de gas a México. El país es uno de los mayores compradores de gas estadounidense. Con su demanda creciendo a medida que crece su población, México seguirá siendo una salida esencial para el excedente de gas estadounidense por falta de producción nacional suficiente.

Las exportaciones de GNL de EE. UU. También tienen un aumento este año, según la EIA, aunque la autoridad señaló que “EE. UU. La capacidad de exportación de GNL continuará atendiendo la creciente demanda mundial de GNL, particularmente en los mercados emergentes de Asia, siempre y cuando los precios del gas natural de EE. UU. sigan siendo competitivos “.

La competitividad es el nombre del juego en GNL ya que todos los principales países productores sienten el dolor de la epidemia de coronavirus. Los que hacen mucho comercio de energía con China, dice Soultanian de NUS Consulting Group, sentirá un dolor más profundo que los que dependen menos de las exportaciones chinas.

Según la EIA, el GNL de EE. UU. Seguirá siendo competitivo hasta aproximadamente 2030. Sin embargo, los compradores de Europa ya están rechazando cargas y esto sugiere una realidad diferente en este momento. Los productores de GNL de los EE. UU. Planean ofrecer más capacidad de licuefacción en línea este año.  Las cancelaciones de carga no pueden ser buenas para estos planes. Sin embargo, aunque el panorama del gas es sombrío en este momento, hay esperanza y esta esperanza proviene de los precios del petróleo.

“Covid-19 está causando que los precios del petróleo disminuyan rápidamente”, dijo Soultanian a Oilprice, “Lo que probablemente dará como resultado una producción de crudo más baja en 2020 en EE. UU. Que inicialmente pronosticó – reduciendo así parte de la producción de gas natural asociado “.

NUS Consulting Group ve que el mercado del gas se reequilibra a mediados de 2021 debido al impacto de la epidemia de coronavirus en los patrones globales de oferta y demanda. Sin ella, el mercado podría haberse reequilibrado para fines de este año o principios de 2021 a más tardar. Esto significa que los pequeños productores estadounidenses vulnerables a las fluctuaciones de precios tendrán que soportar uno o dos trimestres más de dolor.

Grandes jugadores, especialmente los apoyados por el estado, como las compañías rusas y qataríes, pero también los supermajors, probablemente saldrán ilesos de esta nueva crisis del gas, pero podríamos ver quiebras en el parche de esquisto bituminoso de EE. UU. a menos que un verano realmente caluroso no estimule una mejora importante en la demanda de gas para la generación de energía.

Por Irina Slav