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POR JAMES RICKARDS

5 de marzo de 2020

El pasado julio estuve en Bretton Woods, New Hampshire, junto con una gran cantidad de élites monetarias, para conmemorar el 75 aniversario de la conferencia de Bretton Woods que estableció el sistema monetario internacional posterior a la Segunda Guerra Mundial. Pero no solo estaba allí para conmemorar el pasado —Estaba allí para buscar información sobre el futuro del sistema monetario.

Un día formé parte de un grupo selecto en una reunión “a puerta cerrada” a puerta cerrada con altos funcionarios de la Reserva Federal y el Banco Central Europeo (BCE) que anunciaron exactamente lo que puede esperar con las tasas de interés en el futuro, y por qué.

Incluyeron un alto funcionario de un banco regional de la Reserva Federal, un alto funcionario de la Junta de Gobernadores de la Reserva Federal y un miembro de la Junta de Gobernadores del BCE.

Se aplican las reglas de Chatham House, así que todavía no puedo revelar los nombres de las personas presentes en esta reunión en particular ni citarlos directamente.

Pero puedo discutir los puntos principales. Básicamente salieron y anunciaron que las tasas están bajando, y no solo por 25 o 50 puntos básicos. Las tasas eran de 2.25% en el momento. Dijeron que tienen que reducir mucho las tasas de interés en el futuro.

Bueno, eso ya sucedió. La Fed recortó las tasas en septiembre y octubre pasado (cada 25 puntos básicos), bajando las tasas al 1,75%. Y ahora, después del recorte de tasas de 50 puntos básicos de emergencia del martes, las tasas han bajado a 1.25%.

Esa es una caída de un punto porcentual completo. Si la Fed sigue cortando (lo cual es probable), pronto estará coqueteando con el límite cero. Y si los efectos económicos del coronavirus no se disipan (muy posible), la Fed podría llegar fácilmente a cero.

¿Pero entonces, qué?

Estos funcionarios no anunciaron oficialmente que las tasas de interés serán negativas. Pero dijeron que cuando las tasas vuelvan a cero, deberán analizar detenidamente las tasas negativas.

Leyendo entre líneas, probablemente recurrirán a tasas negativas cuando llegue el momento.

Normalmente, pronosticar la política de tasas de interés puede ser complicado, y utilizo varios modelos sofisticados para tratar de determinar hacia dónde se dirige. Pero estos muchachos hicieron mi trabajo increíblemente fácil. ¡Es casi como hacer trampa!

La parte más interesante de la reunión fue la razón por la que dieron los próximos recortes de tasas. Estaban muy relajados al respecto, casi como si fuera demasiado obvio como para señalarlo.

La razón tiene que ver con las tasas de interés reales.

La tasa de interés real es la tasa de interés nominal menos la tasa de inflación. Puede mirar las tasas de interés de hoy y pensar que ya son extremadamente bajas. Y en términos nominales ciertamente lo son. Pero cuando considera las tasas de interés reales, verá que pueden ser sustancialmente más altas que la tasa nominal.

Es por eso que la tasa real es tan importante. Si usted es un economista o analista que intenta pronosticar mercados en función del impacto de las tasas en la economía, entonces debes concentrarte en las tasas reales.

Suponga que la tasa nominal de un bono es del 4%; lo que ves, es lo que tienes. Pero la tasa real es la tasa nominal menos la inflación. Si la tasa nominal es del 4% y la inflación es del 2%, la tasa real es del 2% (4 – 2 = 2).

Esa diferencia entre las tasas nominales y reales parece simple hasta que te encuentras en una situación extraña donde la inflación es más alta que la tasa nominal. Entonces la tasa real es negativa.

Por ejemplo, si la tasa nominal es del 4% y la inflación es del 5%, entonces la tasa de interés real es negativa del 1% (4 – 5 = -1).

Estados Unidos nunca ha tenido tasas nominales negativas (Japón, la eurozona y Suiza tienen), pero ha tenido tasas reales negativas.

A principios de la década de 1980, las tasas de interés nominales de los títulos del Tesoro a largo plazo alcanzaron el 13%. Pero la inflación en ese momento era del 15%, por lo que la tasa real era negativa del 2%. El costo real del dinero fue barato incluso cuando las tasas nominales alcanzaron los máximos históricos.

Las tasas nominales del 13% cuando la inflación es del 15% son realmente estimulantes. Las tasas del 3% cuando la inflación es del 1% no lo son. En estos ejemplos, el 2% nominal es una tasa “alta” y el 13% es una tasa “baja” una vez que se tiene en cuenta la inflación.

¿Cuál es la tasa real hoy?

El rendimiento al vencimiento de los bonos del Tesoro a 10 años se encuentra actualmente en un mínimo histórico de menos del 1% (en realidad cayó al 0.899% hoy antes de subir un poco más). Eso nunca ha sucedido antes en la historia, lo cual es una indicación de lo inusuales que son estos tiempos.

Mientras tanto, la inflación medida por el deflactor central PCE (la medida preferida de la Reserva Federal) actualmente es de aproximadamente 1.6% año tras año, por debajo del objetivo de 2% de la Fed.

Usando esas métricas, las tasas de interés reales están en el vecindario de -.5%. Pero lo creas o no, eso es realmente más alto que a principios de los 80 cuando las tasas nominales eran del 13%, pero las tasas reales eran del -2%.

Por eso es fundamental comprender la importancia de las tasas de interés reales.